Roya del café: ¿qué es y cómo afecta tu taza de café?

Por Raúl Castro-Lebrija

En los últimos años —en realidad en las últimas décadas— la roya se ha convertido en la principal amenaza y en el más grande dolor de cabeza para los productores del mundo entero, aquí te explicaré todo lo que debes saber sobre la roya del café.

roya del cafe

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Entre otras complicaciones, esta plaga ha generado una fuerte caída en los niveles de producción de muchos países.

De hecho, ha bajado la producción de México a un nivel que, de acuerdo con las cifras oficiales, es de los más bajos desde los años ochenta.

Además, en un mundo regido por la ley de la oferta y la demanda, la simple amenaza de un brote de este hongo basta para que las cotizaciones del grano se vayan por las nubes; aunque esto realmente no beneficie a los campesinos.

Pero más allá de los números ¿sabes qué es exactamente la roya del café, cómo se puede prevenir y cuál es su impacto en la segunda bebida más consumida en el mundo entero, solo después del agua?

¿Qué es la roya del café?

roya del cafe

De acuerdo con el Comité Estatal de Sanidad Vegetal de Veracruz (Cesave), la roya del cafeto es la enfermedad más destructiva de la planta del café y la de mayor impacto económico.

Esto se debe a que “la enfermedad provoca la caída prematura de las hojas” —lo que limita la fotosíntesis que es el proceso mediante el cual la planta produce su alimento—, “así como el debilitamiento de los árboles enfermos”.

En casos severos, puede provocar la muerte de las ramas del cafeto “e incluso la muerte de los árboles”.

De acuerdo con el Cesave, existen 32 razas de este hongo que ataca fundamentalmente a las variedades arábiga —que es la que produce el café de la más alta calidad y la más producida a nivel mundial—, canephora y libérica.

La variedad robusta, que tiene un mayor contenido de cafeína y es la empleada para desarrollar el café instantáneo, es más resistente a los efectos de la roya.

¿Quieres conocer más sobre la historia del café? Lee nuestro artículo sobre los 7 momentos de la historia del café aquí>>

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Historia de la roya

historia de la roya

Los primeros brotes de roya documentados aparecieron en África, específicamente en Kenia en 1861 y en Ceilán, hoy Sri Lanka, en 1868.

Uno de los brotes más importantes, ya en épocas recientes, se dio en Brasil —el primer productor de café del mundo— que afectó amplias extensiones de cultivo y dañó las cosechas de los años 1974 y 1975, 

En México, la roya se ha dejado sentir, principalmente, en dos periodos. El primero fue entre los años 2008 y 2009. El segundo fue entre 2012 y 2013.

Ante la perspectiva de un a menor disposición del grano a nivel internacional, durante esos años los precios internacionales del café llegaron a niveles máximos históricos.

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Síntomas de la roya del café

sintomas de la roya

Al principio, las plantas del cafeto muestran unas pequeñas manchas de color amarillo en su parte posterior.

Poco a poco las manchas van incrementando su tamaño y comienzan a soltar un polvo fino, y también de color amarillo, que son las esporas del hongo.

Una vez que el hongo ha penetrado en la hoja del cafeto, extrae sus nutrientes para seguir creciendo. 

Las esporas germinan mejor en temperaturas de entre 21 y 25 grados centígrados y bajo condiciones de sombra. Por ello la variedad robusta, que requiere gran exposición al sol, es más resistente.

Las hojas más vulnerables son las jóvenes, lo que afecta de inmediato al cafeto porque son ellas las que aportan la mayor cantidad de nutrientes a la planta.

Las hojas envejecen y caen prematuramente. Si el ataque es severo, la planta se debilita, ya no crece, los frutos no se desarrollan y termina muriendo en un periodo máximo de dos años.

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¿Cómo afecta a la producción de café?

plaga de la roya

De acuerdo con los datos del Sistema de Información Agroalimentaria y Pesquera (SIAP), la roya ha contribuido a que la producción de café se ubique en uno de sus peores niveles de la historia.

El Atlas Agroalimentario 2012-2018, publicado por la Secretaría de Agricultura, Ganadería, Desarrollo Rural, Pesca y Alimentación (Sagarpa), señala que la tendencia decreciente desde el 2012 en la producción del aromático se explica en gran medida por los efectos de la roya del cafeto.

Sin embargo, existe quien piensa que la roya no es el problema sino la consecuencia del verdadero problema.

Valdemar Garrido, productor de la zona norte del estado de Puebla, considera que la producción mexicana está cayendo por la baja inversión en los cafetales y, principalmente, el cambio climático. 

El incremento en la temperatura del planeta ha provocado que las plantas pierdan la resistencia que históricamente habían tenido a las enfermedades.

“Plagas y enfermedades siempre han existido pero, antes, la tierra era rica en nutrientes; la planta del café tenía resistencia a las plagas”, explica.

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¿Cómo evitar los daños de la plaga de la roya?

prevencion de la roya

De acuerdo con el Cesave, una de las principales acciones para evitar los brotes de roya es regular los niveles de sombra de las plantas, Pues a mayor oscuridad, el hongo se desarrolla con más fuerza.

Es importante controlar la maleza y podar adecuadamente los cafetos, proceso que se recomienda efectuar hasta tres veces durante el año.

También es importante aplicar abono y fungicidas en las plantaciones, siempre y cuando no afecten la calidad del café.

Por último, el organismo recomienda informarse sobre cuáles son las variedades que muestran una mayor resistencia al hongo y que, al mismo tiempo, ofrecen una mayor cantidad de atributos a los consumidores. 

Cabe recordar que la roya no es una enfermedad exclusiva del café. El hongo también se presenta en otros cultivos y plantas como el maíz, el trigo, el frijol el higo o los cactus.

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